The information hiding homepage

La cryptographie militaire

français / english

Si vous vous intéressez un peu à la cryptographie, vous avez certainement déjà entendu parler des principes de Kerckhoffs, en particulier celui affirmant que toute méthode de chiffrement est connue de l’ennemi et que la sécurité du système ne dépend que du choix des clés. Bien sûr cela n’implique pas nécessairement que la méthode doit être publique, mais simplement qu’elle doit être considérée comme publique lors de son invention. Ces principes ont été formulés dans les numéros de janvier et février 1883 du Journal des sciences militaires.

Ce journal est toujours disponible et j’ai pu me procurer une copie des articles de Kerckhoffs auprès de la British Library et une version électronique est désormais disponible.

Auguste Kerckhoffs, « La cryptographie militaire », Journal des sciences militaires, vol. IX, pp. 5–38, Janvier 1883, pp. 161–191, Février 1883.

La première partie est également au format « PDF ».

Remerciements : Frank Stajano pour m’avoir permis d’utiliser son scanner et Bruno Liénard sans qui la deuxième partie ne serait toujours pas disponible ! Alejandro López pour avoir signalé des erreurs dans la deuxième partie.


english / français

If your interests include cryptography, you have certainly heard about Kerckhoffs’ principles, especially the one stating that the method used to encipher data is known to the opponent, and that security must lie in the choice of key. This does not necessarily implies that the method should be public, but only considered as public during its creation. This was enunciated in the January and February issues of the Journal des sciences militaires, 1883.

This journal is still available and I got a copy of Kerckhoffs’ article from the British Library. An electronic version of both parts is now available.

Auguste Kerckhoffs, La cryptographie militaire’, Journal des sciences militaires, vol. IX, pp. 5–38, Jan. 1883, pp. 161–191, Feb. 1883.

The first part is also available as PDF document.

Here is an approximate English version of the principles that should apply to a crypto-system:

  1. The system must be substantially, if not mathematically, undecipherable;
  2. The system must not require secrecy and can be stolen by the enemy without causing trouble;
  3. It must be easy to communicate and retain the key without the aid of written notes, it must also be easy to change or modify the key at the discretion of the correspondents;
  4. The system ought to be compatible with telegraph communication;
  5. The system must be portable, and its use must not require more than one person;
  6. Finally, given the circumstances in which such system is applied, it must be easy to use and must neither stress the mind or require the knowledge of a long series of rules.

Acknowledgements: Frank Stajano for his scanner and OCR software. Bruno Liénard who help finishing the corrections on the second part. John Kane. Alejandro López who pointed out few errors in Part II.